November 28th, 2012
07:06 PM ET

U.S. had plans to nuke the moon

By Brian Todd and Dugald McConnell

You could easily skip by it in an archive search: a project titled "A Study of Lunar Research Flights." Its nickname is even more low-brow: "Project A-119."

But the reality was much more explosive.

It was a top-secret plan, developed by the U.S. Air Force, to look at the possibility of detonating a nuclear device on the moon.

It was hatched in 1958 - a time when the United States and the Soviet Union were locked in a nuclear arms race that would last decades and drive the two superpowers to the verge of nuclear war. The Soviets had also just launched Sputnik 1, the world's first satellite. The U.S. was falling behind in the space race, and needed a big splash.

"People were worried very much by (first human in space Soviet cosmonaut Yuri) Gagarin and Sputnik and the very great accomplishments of the Soviet Union in those days, and in comparison, the United States was feared to be looking puny. So this was a concept to sort of reassure people that the United States could maintain a mutually-assured deterrence, and therefore avoid any huge conflagration on the Earth," said physicist Leonard Reiffel, who led the project.

Reiffel, now 85, spoke to CNN at his home in Chicago. A 1959 report Reiffel wrote on the project, declassified many years ago, was obtained online by CNN.

According to Reiffel's report, "The motivation for such a detonation is clearly threefold: scientific, military and political."

The military considerations were frightening. The report said a nuclear detonation on the moon could yield information "...concerning the capability of nuclear weapons for space warfare." Reiffel said that in military circles at the time, there was "discussion of the moon as military high ground."

That included talk of having nuclear launch sites on the moon, he said. The thinking, according to Reiffel, was that if the Soviets hit the United States with nuclear weapons first and wiped out the U.S. ability to strike back, the U.S. could launch warheads from the moon.

"These are horrendous concepts," Reiffel said, "and they are hopefully going to remain in the realm of science fiction for the rest of eternity."

The basic plan, Reiffel explained, was for an intercontinental ballistic missile to be launched from an undisclosed location, travel some 240,000 miles to the moon, and detonate on impact. Various news reports since 1958 have said project leaders considered using an atom bomb the same size as "Little Boy," the bomb that was dropped on Hiroshima, Japan, near the end of World War II.

Reiffel, who was cited for that information in those reports, now says he wasn't in on those discussions.

Contrary to some reports, Reiffel told CNN, the device would not have "blown up" the moon. "Absolutely not. It would have been microscopic, so to speak. It would have been, I think, essentially invisible from the Earth, even with a good telescope."

Reiffel had some brilliant minds on his team. One of them was an up-and-coming graduate student named Carl Sagan. Sagan went on to become one of the world's most renowned astronomers, creating the book and popular TV series "Cosmos."

But after working on the moon program, Reiffel said, Sagan violated security when he mentioned the still-classified project on a job application. "He did formally break the classification status of the project", Reiffel said of Sagan, who subsequently died in 1996.

Sagan's widow, Ann Druyan, told CNN she's not sure if Sagan ever broke the classification, but if he did, she said, it wasn't intentional. "I can't imagine he would have done that knowingly," Druyan said.

By 1959, Project A-119 was drawing more concern than excitement.

"We didn't want to clutter up the natural radioactivities of the moon with additional bits of radioactivity from the Earth," Reiffel said. The project was abandoned.

Project planners also weren't sure of the reliability of the weapons, and feared the public backlash in the U.S. would be significant," Reiffel said.

"It disappeared in the files of the Pentagon", he said of the project. "They come up with what I believe was the right answer."

Contacted by CNN, the Air Force would not comment on Project A-119.

Filed under: Security Brief
soundoff (2,132 Responses)
  1. omirzaOperm

    Все любители нубо-серверов GTA SAMP смогут оценить видео по ссылке — игрок на ваших глазах пройдет игру. Ему нужно было выполнить определенные условия и при этом не забывать соблюдать внутренние игровые правила. Переходя по ссылке, можно насладиться просмотром прохождения игры. Многие любят наблюдать, и этот контент отлично подойдет. Особенно актуально видео для тех, у кого нет возможности установить игру. Поэтому окунуться в атмосферу можно даже с помощью просмотра небольшого и интересного летсплея с искрометными шутками.

    April 21, 2021 at 11:04 am | Reply
  2. canadian weight loss pills

    canadian generic pills canadian pills pharmacy

    April 21, 2021 at 9:39 am | Reply
  3. Irina

    Зоопарк сказка

    April 21, 2021 at 8:37 am | Reply
  4. viagra canada purchase

    canada cheap viagra viagra without a doctor prescription in canada

    April 21, 2021 at 3:29 am | Reply
  5. Nikolago

    Здравствуйте дамы и господа
    Наша предприятие мы изготавливаем – пузырьковая панель в Киеве. Вас может заинтерсовать:
    Наша сайт –
    Заходите и выбирайте – водно пузырьковые панели цена
    пузырьковые панели в интерьере
    пузырьковые панели

    April 20, 2021 at 10:46 pm | Reply
  6. bkzkz

    курсы по блокчейну на сайте

    April 20, 2021 at 1:50 pm | Reply
  7. viagra prices canada

    viagra canada by mail is it legal to bring viagra back to canada from mexico

    April 20, 2021 at 11:27 am | Reply
  8. sTYQjXJwEf

    edexcel a2 history coursework help parents need help essay do my graphing homework what should i do my extended essay on

    April 20, 2021 at 10:44 am | Reply
  9. cialis canadian

    cialis at canadian pharmacy canadian generic cialis 20mg

    April 20, 2021 at 9:03 am | Reply
  10. tadalis sx

    buy tadalafil tadalafil pills 20mg

    April 19, 2021 at 11:38 pm | Reply
  11. Antonncog

    Многие пользователи гаджетов под управлением ОС Android сталкиваются с различного рода ошибками, возникающими при скачивании файлов, установке приложений и проведении других манипуляций. Разобраться с этими проблемами поможет сайт Здесь пользователи Андроид могут найти советы профессионала, который раскрывает причины возникновения ошибок и подсказывает простые способы их устранения. Также на портале есть возможность обратиться к автору проекта со своими вопросами, касающимися системы Андроид.

    April 19, 2021 at 4:22 pm | Reply
  12. Выживший смотреть онлайн

    Выживший смотреть онлайн фильм

    April 19, 2021 at 8:04 am | Reply
  13. xPEKXbDVHN

    elementary school math homework help essay writing service ottawa do my business plan ap euro essay help

    April 18, 2021 at 10:32 pm | Reply
  14. kkbkinfo5site

    Спасидо, +

    April 18, 2021 at 8:59 pm | Reply
  15. Laverna Steinbeck

    I like what you guys are usually up too. This type of clever work and reporting! Keep up the terrific works guys I've incorporated you guys to our blogroll.

    April 18, 2021 at 4:10 am | Reply
  16. cialis viagra combination canadian pharmacy

    canadian pharmacy for cialis cialis canadian pharmacy

    April 17, 2021 at 6:59 pm | Reply
  17. AFvgeeJTwB

    does music help you focus on homework mba essay review service homework help business studies plr rewriting service

    April 17, 2021 at 1:41 pm | Reply
  18. milatJal

    сантехнические люки на заказ под размер или люки под плитку покраску

    April 17, 2021 at 12:57 pm | Reply
  19. viagra canada non prescription

    cheap viagra from canada help me please find a place to buy viagra in canada

    April 17, 2021 at 1:54 am | Reply
  20. vardenafil sublingual generic

    vardenafil sublingual under tongue how long do the effects of vardenafil last

    April 17, 2021 at 1:35 am | Reply
  21. buy zithromax 500mg

    zithromax for bladder infection zithromax tab

    April 16, 2021 at 12:57 pm | Reply
  22. canadian customs pills vitamins

    canadian weight loss pills canadian generic pills

    April 16, 2021 at 5:30 am | Reply
  23. idGSXhQOqV

    help with college essay writing essay on help your neighbour web design homework help is using an essay writing service cheating

    April 16, 2021 at 3:18 am | Reply
  24. Rodgermed

    мкб брокерский счет тарифы

    проверенные кредитные брокеры

    April 16, 2021 at 12:24 am | Reply
  25. how long do the effects of vardenafil last

    ed pills vardenafil vardenafil vs viagra

    April 15, 2021 at 8:28 pm | Reply
  26. qkpuuSaf

    На сайте можно приобрести отопительные системы, нержавеющие трубы, фитинги, а также многочисленные другие товары. Представленной информации вполне достаточно для того, чтобы сориентироваться и сделать действительно правильный выбор. Гибкая подводка из нержавеющей стали различных размеров продается по доступной цене. Коллектор отопления с гидрострелкой, а также другие качественные и надежные товары также реализуются на постоянной основе. В долговечности реализуемой продукции сомневаться не стоит.

    April 15, 2021 at 8:12 pm | Reply
  27. erectile dysfunction causes

    discount erectile dysfunction erectile function questionnaire

    April 15, 2021 at 3:17 pm | Reply
  28. qkovtDek

    На сайте официального интернет – магазина студии "Сода" можно приобрести модную женскую одежду из Беларуси, помогающую в создании стильного, а также запоминающегося образа, подходящего для каждого насущного дня. Со стороны дизайнеров, выпускающих коллекции на протяжении длительного времени, предпринимаются все необходимые усилия, чтобы все пожелания были удовлетворены. Коллекции брендов содержат одежду, которая является действительно оригинальной.

    April 15, 2021 at 9:51 am | Reply
  29. falwhAbite

    Каталог полезных товаров на сайте обновляется постоянно. Геймерские кресла, столы, а также стенды всегда реализуются по доступной цене, а также являются качественными и действительно надежными. В любое удобное время любой покупатель приобрести можно геймерские сборки персональных компьютеров, видеокарты и даже товары, относящиеся к категории периферийных. Оплату товаров можно осуществить удобным способом, а доставка всегда производится максимально оперативно.

    April 15, 2021 at 9:00 am | Reply
  30. alprostadil gel online

    does topical alprostadil covered by blue cross

    April 15, 2021 at 2:41 am | Reply
  31. pajngDiunc

    С помощью сайта можно узнать необходимую информацию о перетяжке и ремонте мебели. Вопросы, ответы и отзывы также можно просмотреть на сайте в любое время. В каталоге тканей постоянно обновляется перечень актуальной продукции, а сотрудники компании всегда работают слаженно и оперативно. Изготовление мягкой мебели на заказ всегда происходит своевременно и оперативно. Кресла, стулья, диваны, а также другая мебель перетягивается с использованием надежных материалов. Доставка осуществляется бесплатно.

    April 14, 2021 at 8:43 pm | Reply
  32. uhkdDOF

    С помощью сайта можно оценить удобство интерфейса и комплексную проработку CRM – системы, использование которой поможет управлять заявками комплексно и комфортно. Удобное управление сотрудниками, а также назначение их на должности тоже легко реализуется с помощью данной системы, которая всесторонне может оказывать помощь руководителю. Безопасное хранение файлов, а также наличие многофункциональных фильтров – очевидные преимущества, которые имеются у данного решения. Уведомления на почтовый ящик сотрудника и в системе всегда происходят своевременно.

    April 14, 2021 at 8:40 pm | Reply
1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16

Leave a Reply to tinovlrox


CNN welcomes a lively and courteous discussion as long as you follow the Rules of Conduct set forth in our Terms of Service. Comments are not pre-screened before they post. You agree that anything you post may be used, along with your name and profile picture, in accordance with our Privacy Policy and the license you have granted pursuant to our Terms of Service.