April 3rd, 2012
02:00 AM ET

Mystery surrounds silencing of key al Qaeda websites

By Adam Levine, with reporting from Barbara Starr, Jamie Crawford and Santiago Melli-Huber

Key al Qaeda online forums have fallen silent in the past two weeks, leaving terrorism experts to wonder the cause and whether a key communications mode of the terror group and its affiliates has been purposely undermined.

The sites, where al Qaeda posts messages and jihadists and wannabe jihadists post messages and discussions regarding their ideology and loyalty, started disappearing on March 23, said Aaron Y. Zelin, a researcher in the Department of Politics at Brandeis University. Zelin also maintains the website Jihadology.net.

The outages were first reported by the Washington Post. No entity has claimed responsibility and U.S. officials contacted by CNN would not comment.

The online al Qaeda ecosystem starts with the different branches of al Qaeda - like al Qaeda central in Pakistan, al Qaeda in the Arabian Peninsula based in Yemen or al Qaeda in Iraq - which produce messages through their own media production wings that are distributed by an entity known as al-Fajr Media, which then redistributes them to the various forums, Zelin explained.

"It is an authentication process" so the forums know the al Qaeda communications are legitimate since they come from the same media group, Zelin said.

But the messages have grown silent, with the last communication from any of the core al Qaeda groups being a message from al Qaeda in the Arabian Peninsula on March 23, the same day the first sites went dark.

Zelin said five key sites, including Ansar al-Mujahidin Arabic Forum and Shamukh al-Islam, both stopped operating on March 23. Another, al-Fida', stopped working on March 25, and two others followed on March 28 and March 30, according to Zelin.

Two, al-Mujahidin Arabic Forum and Shamukh al-Islam, are back and operating, Zelin said, and as a result there has been an increase in traffic because they are "filling the vacuum." Posts on the sites have asked about the problems and the moderator, Abu Sa'd al-'Amili, has tried to to address some of the concerns by posting two essays about the outages.

Interestingly, Zelin noted, al Qaeda in Somalia continues to broadcast new messages, but even though it has pledged affinity to al Qaeda, it does not use the same system for distributing messages.

Zelin speculated the outage could be tied to the recent arrest of Mudhar Hussein Almalki in Spain. Almalki maintained the Ansar al-Mujahidin Forum, according to a Spanish police document provided to CNN. The police document alleges Almalki ran the site and oversaw who could access it, spread information to jihadists and maintained private chat rooms to "carry out meetings with others to give out instructions," according to a translation of the document.

A U.S. official said the United States has been aware of the al Qaeda websites being down and finds it "of interest to us."

Spanish police allege Almalki was a "prominent member" of al Qaeda's propaganda arm, "following the guidelines and instructions of the terrorist organization."

The disruption of the sites is a "big deal," said Will McCants, a former State Department counterterrorism official and currently a fellow at the Homeland Security Policy Institute at George Washington University. One site, Shamukh al-Islam, is a flagship for al Qaeda supporters and one of the first places the terror group's propaganda is distributed, McCants said. Its stoppage is "very crippling."

McCants said it is hard to say why the sites are not working and whether they will come back. Some al Qaeda supporters on the sites still operating are speculating they were taken down, but "unless you are the guy at the top of the food chain," it is really impossible to know. McCants said if the site administrators had taken the sites down themselves they probably would have explained that to their followers, as has been the case in the past.

McCants said it will take time for other message conduits to emerge.

The widespread outages "sound very much like a covert activity to me," said CNN National Security Analyst Fran Townsend. Townsend was Homeland Security Adviser to President George W. Bush. Townsend said even if the United States was not responsible, there are other governments who could have disabled the sites.

In 2010, the British government was believed to be behind a temporary shutdown of the online publisher of Inspire, the Yemeni al Qaeda's English language magazine.

"When you have several go out it sounds like a denial of service attack," Townsend said. "It is not an accident they all go out."

Townsend said there is a perennial debate in the counterterrorism wings of the government over when to allow forums like these to continue operating in order to monitor the messages and when to try to stop them from operating. The decision, if there was one in this case, would be a "very deliberate" one, Townsend noted, perhaps to throw off terror planning.

The hope in interrupting the forums would be to make jihadists communicate in a way that can be better tracked, Townsend explained, like couriers or phones.

The goal for a government would be to push them to communications "where you think they have a better chance" of monitoring, Townsend said.

The move carries risks if you cannot figure out where the communications have shifted to, Townsend noted.

The online forums can be a valuable source for al Qaeda recruitment and fundraising.

"It is a first screen for them," Townsend explained, noting that there have been cases of codes and signals being posted.

Post by:
Filed under: Al Qaeda • Al-Zawahiri • Security Clearance on TV • Technology • Terrorism
soundoff (716 Responses)
  1. pharmacepticacom

    buy erectile dysfunction meds https://www.pharmaceptica.com/

    June 27, 2021 at 1:08 am | Reply
  2. pharmaceptica

    is erectile dysfunction a chronic disease https://www.pharmaceptica.com/

    June 26, 2021 at 5:36 pm | Reply
  3. Führerscheinfabrik erfahrungen

    905880 669326I surely did not understand that. Learnt 1 thing new today! Thanks for that. 521881

    June 26, 2021 at 1:36 am | Reply
  4. Armida Mikulski

    Do adsense people mind if I publish articles whcih are not copyrighted?

    https://twitter.com/katekdesigns

    June 25, 2021 at 2:25 pm | Reply
  5. pharmacepticacom

    cloraquinn https://www.pharmaceptica.com/

    June 25, 2021 at 1:25 am | Reply
  6. Clifford Sternisha

    How do I use wordpress and comicpress to create a website and publish my comic strips?

    https://www.instagram.com/katekdesigns

    June 23, 2021 at 3:47 pm | Reply
  7. anti keylogger

    667761 879697Just wanna input on couple of general issues, The website layout is perfect, the articles is very superb : D. 418740

    June 22, 2021 at 6:24 pm | Reply
  8. pharmacepticacom

    which erectile dysfunction pill is best https://www.pharmaceptica.com/

    June 19, 2021 at 11:13 pm | Reply
  9. Sendiviç Panel

    977450 56631I believe this is one of the most significant info for me. And im glad reading your write-up. But want to remark on some general things, The web web site style is perfect, the articles is actually fantastic : D. Excellent job, cheers 926710

    June 16, 2021 at 10:36 am | Reply
  10. บาคาร่า

    Hello! This is my first comment here so I just wanted to give a quick shout out and tell you I truly enjoy reading through your posts.

    Can you recommend any other blogs/websites/forums that go over
    the same subjects? Thanks a ton!

    June 14, 2021 at 12:06 pm | Reply
  11. Andra Krug

    Pretty Gaming หรือ พริตตี้ เกมมิ่ง ชื่อที่มาพร้อมด้วยความน่ารักน่าเอ็นดูของดีลเลอร์พริตตี้สาวสวยที่พร้อมให้บริการคุณทุกเกมพนัน และเชื่อขนมกินได้เลยว่าเหล่าน้องๆจำต้องมากับชุดซีทรูบางๆบิกินี่ยั่วๆให้คุณได้ตะลึงงันในความน่ารักของเหล่าผู้หญิงและไม่ชื่อนี้ก็ไม่ได้มีดีเพียงแค่ดีลเลอร์ เนื่องจากสำหรับรูปแบบการเดิมพันแบบถ่ายทอดสดแล้วล่ะก็ พริตตี้เกมมิ่งก็จัดว่ายืนหนึ่งขึ้นอันดับมานาน และก็ได้รับการตอบรับจากดีจากสมาชิกเสมอมา

    ไม่เพียงแต่บาคาร่าเพียงแค่นั้นที่พริตตี้เกมมิ่งให้บริการคุณสามารถเล่นเกมคาสิโนออนไลน์อื่นๆเช่น
    รูเล็ต ไฮโล ไพ่เสือมังกร กำถั่วออนไลน์
    บาคาร่าวัวๆและก็เกมไพ่แบล็คแจ็ค โดยแต่ละเกมนั้นก็มีความสนุกสนานร่าเริงรวมทั้งตื่นเต้นต่างกัน โดยนอกจากโต๊ะบาคาร่าธรรมดาที่ประสบพบเห็นได้ทั่วไปแล้ว ในค่ายเกมนี้ยังมี Cow Cow Baccarat
    หรือที่เรียกว่าบาคาร่าโควัว ให้เลือกเล่นอีกด้วย

    บาคาร่าวัวๆ หรือ Cow Cow
    Baccarat มีแนวทางเล่นที่ไม่เหมือนกับการเล่นไพ่บาคาร่าทัวไป ในเกมบาคาร่าแบบวัววัวนั้นจะใช้ไพ่ 1 สำรับ เพื่อแจกให้ผู้เล่นทำให้มีโอกาสที่ผู้เล่นจะสามารถนึกออกว่ามีไพ่อะไรออกไปแล้วบ้าง เพื่อนำมาใช้กับการทายใจทางไพ่ในตาต่อๆไป บาคาร่าแบบวัวโคนี้มีอัตราจ่ายมากถึง 1:9 เท่า โดยทั้งยังเกมนั้นผู้เล่นจะไม่เคยรู้อัตราต่อรอง ตราบจนกระทั่งดีลเลอร์ผู้หญิงจะทำเปิดไพ่ให้เห็น

    June 12, 2021 at 10:18 pm | Reply
  12. เออีซีเบท

    Pretty Gaming หรือ พริตตี้ เกมมิ่ง ชื่อที่มาพร้อมด้วยความน่ารักของดีลเลอร์พริตตี้สาวสวยที่พร้อมให้บริการคุณทุกเกมเดิมพัน รวมทั้งเชื่อขนมกินได้เลยว่าเหล่าน้องๆจำต้องมากับชุดซีทรูบางๆบิกินี่ยั่วๆให้คุณได้ตะลึงงันในความน่ารักของเหล่าผู้หญิงและไม่ชื่อนี้ก็มิได้มีดีแค่ดีลเลอร์ เพราะเหตุว่าสำหรับรูปแบบการพนันแบบถ่ายทอดสดแล้วล่ะก็ พริตตี้เกมมิ่งก็นับว่ายืนหนึ่งขึ้นชั้นมานาน แล้วก็ได้รับการตอบรับจากดีจากสมาชิกเสมอมา

    ไม่เพียงแต่บาคาร่าแค่นั้นที่พริตตี้เกมมิ่งให้บริการคุณสามารถเล่นเกมคาสิโนออนไลน์อื่นๆตัวอย่างเช่น รูเล็ต ไฮโล ไพ่เสือมังกร กำถั่วออนไลน์ บาคาร่าโคๆแล้วก็เกมไพ่แบล็คแจ็ค โดยแต่ละเกมนั้นก็มีความเพลิดเพลินรวมทั้งตื่นเต้นไม่เหมือนกัน โดยนอกเหนือจากโต๊ะบาคาร่าธรรมดาที่พบเจอได้ทั่วๆไปแล้ว ในค่ายเกมนี้ยังมี Cow Cow Baccarat หรือที่เรียกว่าบาคาร่าวัววัว ให้เลือกเล่นอีกด้วย

    บาคาร่าโคๆ หรือ Cow Cow Baccarat มีแนวทางเล่นที่ต่างจากการเล่นไพ่บาคาร่าทัวไป
    ในเกมบาคาร่าแบบโควัวนั้นจะใช้ไพ่ 1 สำรับ เพื่อแจกให้ผู้เล่นทำให้ได้โอกาสที่ผู้เล่นจะสามารถจำได้ว่ามีไพ่อะไรออกไปแล้วบ้าง เพื่อนำมาใช้กับการเดาทางไพ่ในตาต่อๆไป บาคาร่าแบบโควัวนี้มีอัตราจ่ายมากถึง 1:9 เท่า โดยทั้งเกมนั้นผู้เล่นจะไม่รู้จักอัตราต่อรอง จวบจนกระทั่งดีลเลอร์ผู้หญิงจะทำเปิดไพ่ให้เห็น

    June 12, 2021 at 10:10 pm | Reply
  13. xMbA1

    211048 460927The the next occasion I read a weblog, I genuinely hope so it doesnt disappoint me about brussels. Come on, man, Yes, it was my option to read, but I just thought youd have some thing intriguing to state. All I hear can be a great deal of whining about something which you could fix in case you werent too busy looking for attention. 3534

    June 9, 2021 at 4:19 am | Reply
  14. slotxo

    https://live222th.com/slotxo

    June 7, 2021 at 1:06 am | Reply
  15. slotxo

    New sign up promotion Get free credit when you sign up and top up for the first time. Which this promotion is a promotion when you come into amateur Slots of free credit itself.

    https://live222th.com/slotxo

    June 7, 2021 at 1:04 am | Reply
  16. slotxo

    And this is also a question that you are wondering when playing the slot machine game itself. Both of these problems are problems for new players. I highly doubt that today we will make you wonder then.

    https://live222th.com/slotxo

    June 7, 2021 at 1:04 am | Reply
  17. chloroquin

    who produces hydroxychloroquine win cloroquina where to get hydroxychloroquine

    June 6, 2021 at 9:55 am | Reply
  18. side effects of tadalafil

    tedalafil generic cialis online fast shipping liquid tadalafil side effects

    June 6, 2021 at 4:47 am | Reply
  19. doctors for hydroxychloroquine

    what is in chloroquine hydrodiuril chloroquinolone

    June 5, 2021 at 8:24 pm | Reply
  20. buy cialis online

    best research tadalafil cheap cialis tadalafil dosage bodybuilding

    June 5, 2021 at 7:15 am | Reply
  21. chloroquine online

    hcqs 400 aralen hydroxycloquine

    June 5, 2021 at 5:04 am | Reply
  22. pg slot ทางเข้าเล่น

    I will immediately take hold of your rss feed as I can't
    to find your email subscription link or e-newsletter service.

    Do you've any? Kindly let me recognize in order that I may
    just subscribe. Thanks.

    June 4, 2021 at 2:50 pm | Reply
  23. tadalafil troche

    buy tadalafil tadalafil goodrx tadalafil blood pressure

    June 3, 2021 at 1:31 pm | Reply
1 2 3 4 5 6

Leave a Reply to tadalafil troche


 

CNN welcomes a lively and courteous discussion as long as you follow the Rules of Conduct set forth in our Terms of Service. Comments are not pre-screened before they post. You agree that anything you post may be used, along with your name and profile picture, in accordance with our Privacy Policy and the license you have granted pursuant to our Terms of Service.